Justo un año antes de coronarse como campeón del mundo con la selección francesa en Rusia 2018, y reunidos bajo un kiosco ubicado en el barrio La Sierra de Medellín, Paul Pogba les contaba a poco más de un centenar de personas, la mayoría niños que no paraban de admirarlo, que desde que había conocido al Panita, su excompañero y también su amigo para siempre, todo había sido alegría.
Pogba, que aquel año jugaba en el Manchester United, había aceptado la invitación que le había hecho Juan Guillermo Cuadrado, con quien coincidió en la Juventus de Italia en la temporada 2015-2016, para acompañarlo en un partido a beneficio de la fundación que lleva su nombre y que se disputó en junio de 2017 en el estadio Atanasio Girardot.
Aquella vez, y ante unas quince mil personas que asistieron al evento, Cuadrado logró reunir en Medellín a figuras del fútbol colombiano y mundial como Pogba, David Ospina, Duván Zapata, Juan Fernando Quintero, entre otros, quienes tenían una causa en común: recaudar fondos para construir la sede de la fundación.
Mientras les hablaba a los niños, el futbolista francés insistía, incluso gesticulando con sus manos y sus expresiones en su rostro, en que la alegría que exhibía de forma permanente Cuadrado lo motivaba a ayudar la causa de su amigo, quien en 2013, cuando estaba aún camino a consolidarse como una figura de reconocimiento global, creó esta fundación que realiza intervenciones deportivas, sociales y culturales para “cambiar patrones de violencia, disminuir las brechas de inequidad y contribuir a un sano desarrollo como estrategia de cambio”.

UN CRACK

Juan Guillermo Cuadrado debutó en el Deportivo Independiente Medellín en 2008 y duró muy poco tiempo en el fútbol local, pues su talento era extraordinario.
No alcanzó a completar ni siquiera cincuenta partidos con el Poderoso –fueron treinta–, cuando sedujo a los empresarios italianos que se lo llevaron para el Udinese en 2009.
Allá comenzó a trasegar una carrera en la que se ha encumbrado al más alto nivel del fútbol mundial. Jugó en Lecce y Fiorentina, ambos en Italia, antes de pasar al Chelsea de Inglaterra, uno de los grandes de ese país. Pero aunque se esperaba que allí se iba a posicionar como el crack que ya era, su desempeño no fue el mejor –tampoco las oportunidades que le brindaron–.
Sobre sus primeros años, en los que también pasó por Argentina, contó en una entrevista con RCN en 2020: “Diosito estuvo ahí conmigo, siempre era fuerte, aunque las cosas eran difíciles y se me cerraron muchas puertas, pero como era muy chiquito y flaquito, se hacía difícil, pero siempre tuve en mi cabeza que lo iba a lograr, siempre le pedí a Dios”.
Al final regresó a Italia para confirmar su explosión deportiva en la Juventus, donde está cerca de superar las 250 participaciones y ya acumula más de veinte goles y medio centenar de asistencias.
Ni hablar de sus logros en la selección Colombia, siendo solo uno de cinco futbolistas que han vestido la camiseta tricolor en más de cien ocasiones –108 contando las más recientes ante Brasil y Paraguay–, y representando al país en los mundiales de Brasil 2014 y Rusia 2018.
Ese éxito deportivo, sin embargo, no le ha hecho olvidar sus orígenes en Necoclí, el municipio urabaense en el que vivió con su mamá, Marcela Bello, a quien él mismo destaca como la responsable de que él tuviera la tenacidad y la entrega para sobresalir.

Juan Guillermo Cuadrado fue reconocido como EL COLOMBIANO Ejemplar 2021 en la categoría Deporte-Persona.

“Panita, si alguna vez te han dicho que no puedes lograr algo, déjame contarte una historia: la de una madre a la que el mundo entero le había dicho que no y de un niño que le dijo al mundo entero que sí”, ha contado Cuadrado en intervenciones públicas.
El futbolista no le niega una visita a su pueblo cada que puede, como tampoco pierde la ocasión de invitar a sus compañeros y amigos para que disfruten de sus playas. Si hasta al mismísimo Cristiano Ronaldo, con quien compartió camerino por tres temporadas en Juventus, le dijo que con esa pinta tenía buen estilo para pasearse por allá.
El Panita ha querido devolverle a la gente tanto cariño que ha recibido en su trayectoria. Lo ha hecho de múltiples maneras, y quizás la Fundación es la más conocida por todos. Con esta tiene en ejecución varios programas, como una escuela de fútbol, otra de teatro, uno que interviene a la población internada en el centro de atención La Pola, servicios de orientación y acompañamiento a parejas y familias, entre otros.

“Lo describo como una persona sencilla, servicial y con un corazón muy grande. Tenemos en la Fundación una misión, transformar la vida de los niños y sus familias por medio del amor de Jesús”, destaca el director de esta entidad, Sergio Mejía.
Cuadrado es un devoto religioso muy activo que permanentemente hace pública su fe. Incluso con algunos compañeros de selección, como Yerri Mina o Miguel Ángel Borja, leen la Biblia en las concentraciones en grupo y con frecuencia publica oraciones o citaciones de este libro en sus redes.
Un colombiano ejemplar que transmite, contagia y regala alegrías.

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